¿Cómo funcionan los virus?

Seguramente te has preguntado ¿Cómo funcionan los virus? ahora más que nunca. En este artículo, encontrarás un resumen de lo que pasa en el interior de una célula, sus ciclos, la reducción de su propagación, la forma de tratarlos medicamente, cuanto tiempo pueden vivir en las superficies, así como otros aspectos que harán que esta lectura te sea sumamente útil para el futuro.


En el interior de la célula:

Una vez dentro de la célula, las enzimas virales se apoderan de esas enzimas de la célula huésped y comienzan a hacer copias de las instrucciones genéticas virales y las nuevas proteínas virales utilizando las instrucciones genéticas del virus y la maquinaria enzimática de la célula (consulte Cómo funcionan las células para obtener detalles sobre la maquinaria).


Las nuevas copias de las instrucciones genéticas virales se empaquetan dentro de las nuevas capas proteicas para producir nuevos virus. Una vez que se crean los nuevos virus, abandonan la célula huésped de una de dos maneras:


  1. Rompen la célula huésped abierta (lisis) y destruyen la célula huésped.

  2. Se sacan de la membrana celular y se separan (brotan) con un pedazo de la membrana celular que los rodea. Así es como los virus envueltos salen de la célula. De esta manera, la célula huésped no se destruye.


Una vez libres de la célula huésped, los nuevos virus pueden atacar a otras células. Debido a que un virus puede reproducir miles de virus nuevos, las infecciones virales pueden propagarse rápidamente por todo el cuerpo. La secuencia de eventos que ocurre cuando se contrae la gripe o un resfriado es una buena demostración de cómo funciona un virus:


  • Una persona infectada estornuda cerca a ti.

  • Inhalas la partícula viral y se adhiere a las células que recubren los senos nasales en la nariz.

  • El virus ataca las células que recubren los senos paranasales y reproduce rápidamente nuevos virus.

  • Las células huésped se rompen y los nuevos virus se propagan al torrente sanguíneo y también a los pulmones. Debido a que ha perdido células que recubren sus senos paranasales, el líquido puede fluir hacia las fosas nasales y provocarle secreción nasal.

  • Los virus en el líquido que gotea por la garganta atacan las células que recubren la garganta y le causan dolor de garganta.

  • Los virus en el torrente sanguíneo pueden atacar las células musculares y causar dolores musculares.

  • Su sistema inmunitario responde a la infección y, en el proceso de lucha, produce químicos llamados pirógenos que hacen que aumente la temperatura de su cuerpo. Esta fiebre realmente lo ayuda a combatir la infección al disminuir la velocidad de reproducción viral, porque la mayoría de las reacciones químicas de su cuerpo tienen una temperatura óptima de 98.6 grados Fahrenheit (37 grados Celsius).

  • Si su temperatura aumenta ligeramente por encima de esto, las reacciones disminuyen. Esta respuesta inmune continúa hasta que los virus son eliminados de su cuerpo. Sin embargo, si estornuda, puede propagar miles de virus nuevos al entorno.


Ciclo lisogénico:

Una vez dentro de la célula huésped, algunos virus, como el herpes y el VIH, no se reproducen de inmediato. En cambio, mezclar sus instrucciones genéticas en las instrucciones genéticas de la célula huésped. Cuando la célula huésped se reproduce, las instrucciones genéticas virales se copian en la descendencia de la célula huésped.

Las células recibidas pueden experimentar muchas rondas de reproducción, y luego alguna señal genética ambiental o detectada las instrucciones virales "dormidas". Las instrucciones genéticas virales se harán cargo de la maquinaria del huésped y crearán nuevos virus como se describió anteriormente. Este ciclo, llamado ciclo lisogénico, se muestra en la figura siguiente:


Debido a que un virus es simplemente un conjunto de instrucciones genéticas rodeadas por una capa proteica, y porque no lleva a cabo ninguna reacción bioquímica propia, los virus pueden vivir durante años o más fuera de una célula huésped.

Algunos virus pueden "dormir" dentro de las instrucciones genéticas de las células huésped durante años antes de reproducirse. Por ejemplo, una persona infectada con VIH puede vivir sin mostrar síntomas de SIDA durante años, pero aún puede transmitir el virus a otras personas.


Reduciendo la propagación:

Como se discutió anteriormente, los virus pueden existir durante mucho tiempo fuera del cuerpo. La forma en que se propagan los virus es específica para el tipo de virus. Se pueden transmitir a través de los siguientes medios:

  • Organismos portadores - mosquitos, pulgas

  • El aire

  • Transferencia directa de fluidos corporales de una persona a otra: saliva, sudor, mucosidad nasal, sangre, semen, secreciones vaginales

  • Superficies en las que se han secado los fluidos corporales


Para reducir el riesgo de propagación o contacto de virus, estas son algunas cosas que puede hacer:

  • Cúbrase la boca o la nariz cuando estornude o tosa.

  • Lávese las manos con frecuencia, especialmente después de ir al baño o preparar alimentos.

  • Evite el contacto con los fluidos corporales de otros.

  • Estas prácticas no son infalibles, pero pueden ayudarlo a reducir el riesgo de infección viral.


Medicamentos que pueden ayudar:


Contrariamente a la creencia popular, los antibióticos no tienen efecto sobre un virus. La mayoría de los antibióticos interfieren con la reproducción de bacterias, lo que dificulta su creación de nuevas instrucciones genéticas o nuevas paredes celulares. Debido a que los virus no llevan a cabo sus propias reacciones bioquímicas, los antibióticos no los afectan.


Las vacunas funcionan preinfectando el cuerpo para que sepa cómo producir los anticuerpos correctos tan pronto como el virus comienza a reproducirse. Además, debido a que los virus se reproducen tan rápido y con tanta frecuencia, a menudo pueden cambiar ligeramente.


A veces, los errores se arrastran en sus instrucciones genéticas. Estos cambios pueden alterar ligeramente la capa proteica, por lo que un lote de vacuna de un año podría no ser tan efectivo contra el mismo tipo de virus el próximo año. Es por eso que se deben producir constantemente nuevas vacunas para combatir las infecciones virales y prevenir brotes.


Es posible que haya oído hablar de brotes del virus del Ébola o del virus del Nilo Occidental que han dejado a muchas personas muertas. La influenza ha matado a muchas personas en el pasado (principios del siglo XX), y se debate sobre cuándo ocurrirá la próxima gran epidemia de gripe en los Estados Unidos. No todos los virus son mortales.


Por ejemplo, las personas se resfrían todo el tiempo y no mueren. Sin embargo, incluso estos virus aparentemente inofensivos pueden ser mortales para una persona que ya tiene un sistema inmunitario debilitado: personas con SIDA, pacientes con cáncer que toman quimioterapia, personas mayores o recién nacidos.


¿Cuánto tiempo pueden vivir los virus en las superficies?


Entre todas esas manijas de las puertas, teclados de tarjetas de crédito e incluso teléfonos celulares, tocamos muchas superficies diariamente. Es solo un hecho de la vida. Pero cuando es temporada de gripe, o hay un brote de cualquier otro virus, este simple acto de tocar cosas puede propagar gérmenes.


En muchos casos, es motivo de preocupación porque algunos virus pueden vivir en la superficie durante horas, o incluso semanas. Lo que no siempre está claro es cuánto tiempo puede quedar contaminada una superficie, como un terminal de tarjeta de crédito en la bomba de gas, si una persona enferma estornuda sobre ella.


Parte de la incertidumbre se debe a que los virus son diversos y tienen una variedad de tasas de supervivencia en la superficie. Ni siquiera hay una regla estricta sobre cuánto tiempo puede sobrevivir un virus fuera de un host. El tipo de superficie y temperatura ambiental y humedad también entran en juego. Entonces, ¿qué superficies son seguras al tacto y con qué frecuencia necesitamos desinfectarlas?


Antes de siquiera discutir cuánto tiempo pueden vivir los virus en una superficie, tenemos que entender cómo funcionan los virus.


Ningún virus es una isla:


Los virus no tienen las enzimas adecuadas para crear las reacciones químicas necesarias para la reproducción. En cambio, los virus necesitan una célula huésped, que puede ser bacterias, hongos, una planta o un animal, incluido un ser humano. Con la ayuda del host, los virus pueden multiplicarse. Eso es bueno para el virus, pero en general es malo para el host.


Sin la célula huésped, un virus no puede sobrevivir a largo plazo; sin embargo, tiene un breve período de tiempo durante el cual puede funcionar con la esperanza de conectarse (también conocido como infectar) a un nuevo host.


Fuera de su huésped, un virus se puede dividir en dos categorías: puede estar intacto y permanecer infeccioso o simplemente identificable, lo que significa que tiene suficiente material genético para ser identificado, pero ya no es capaz de unirse a las células huésped, Julia Griffin y Nsikan Akpan escribieron en un artículo para PBS News Hour. En el momento en que un virus en una superficie solo es identificable, no podrá causar daño.


¿Cuánto tiempo pueden vivir los virus en las superficies?


El tiempo que los virus pueden vivir en las superficies y permanecer infecciosos varía mucho según el patógeno, explica en un correo electrónico la Dra. Alicia Kraay, investigadora postdoctoral en epidemiología de la Universidad de Emory. Existen diferencias iniciales entre los virus. Por ejemplo, el rinovirus, los virus que causan el resfriado común, sobrevivirán menos de una hora en las superficies. Sin embargo, otros como el norovirus, que es un virus que puede causar vómitos y diarrea, pueden sobrevivir durante semanas.


No es sorprendente que, con su capacidad de vivir tanto tiempo fuera de un huésped, el norovirus se pueda propagar tanto a través de personas infectadas como a través de alimentos y superficies contaminadas.


La investigación sobre cuánto tiempo puede sobrevivir COVID-19 en las superficies es nueva y está en curso. Un estudio realizado el 13 de marzo por investigadores de los Institutos Nacionales de Salud (NIH), los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU.


Y varias universidades compararon el nuevo coronavirus (SARS-CoV-2) con el SARS-CoV-1, la mayoría el coronavirus humano estrechamente relacionado y el virus responsable de la epidemia de 2003.


El estudio no revisado por pares encontró que los dos virus tienen una viabilidad similar en el medio ambiente, sin embargo, el estudio determinó que el nuevo coronavirus podría sobrevivir hasta tres días en superficies de acero inoxidable y plástico. La supervivencia en otras superficies fue menor: solo un día en cartón y cuatro horas en cobre. Los resultados indicaron que los nuevos coronavirus pueden vivir en el aire durante horas y en superficies de hasta días.


Otro estudio de investigación publicado el 17 de marzo de 2020 en el New England Journal of Medicine por el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas y la Universidad de Princeton también encontró que la estabilidad del nuevo coronavirus (SARS-CoV-2) era similar a la del SARS- CoV-1 bajo las circunstancias experimentales probadas.

Sin embargo, el nuevo coronavirus fue más estable que el SARS-CoV-1. En sus experimentos, el SARS-CoV-2 permaneció viable en forma de aerosol durante hasta tres horas. El coronavirus viable se detectó en plástico y acero inoxidable hasta 72 horas después de la aplicación. No se midió el coronavirus viable después de cuatro horas en superficies de cobre y 24 horas en cartón.


¿Qué factores afectan las tasas de supervivencia del virus?



Si parece que debería ser una prueba simple para determinar un período de supervivencia fuera del huésped, es más complicado que simplemente rociar un virus en la superficie y esperar a ver qué sucede. De hecho, en el artículo de PBS News Hour, Griffin y Akpan escribieron que no hay muchos "datos rigurosos" sobre cuánto tiempo los virus del resfriado y la gripe permanecen infecciosos.


"En general, la supervivencia de los patógenos en los fómites [objetos o materiales que pueden transmitir infecciones] se determina inoculando una superficie con una cantidad conocida de virus y luego tomando muestras a varios intervalos de tiempo para determinar la cantidad recuperada", dice Kraay. "Los científicos usan esta información para estimar una curva de descomposición del patógeno en la superficie particular, que puede extrapolarse a intervalos de tiempo más largos".


El equipo de NIH y CDC que estudió la variación de la superficie para el coronavirus ya está investigando la viabilidad del virus en diferentes matrices, así como en diferentes condiciones ambientales.


Aunque los virus tienen diferentes tasas de supervivencia de referencia en las superficies, hay factores adicionales que afectan su capacidad de resistir fuera del huésped. La temperatura, la humedad y las propiedades de la superficie pueden afectar la supervivencia, según Kraay.


"En general, los virus sobreviven más tiempo a temperaturas más bajas, mayor humedad y [en] superficies no porosas (como el acero inoxidable)", dice ella. "Sin embargo, algunos virus funcionan bien con poca humedad".


Además del material de la superficie y el medio ambiente, la cantidad de virus en la superficie también puede ayudar a determinar cuánto tiempo sobrevivirá, explica James M. Steckelberg, M.D. en un artículo para la Clínica Mayo. Si bien es posible propagar virus como el resfriado y la gripe al compartir objetos, el contacto personal es el mecanismo más común de propagación de virus.


Ha habido muchas teorías sobre si el coronavirus disminuirá durante los meses más cálidos porque el aire seco y frío tiende a proporcionar condiciones favorables para la transmisión de la gripe. Pero el Dr. Marc Lipsitch, profesor de epidemiología y director del Centro de Dinámica de Enfermedades Transmisibles, Harvard T.H. Chan School of Public Health dice que cuando se trata de coronavirus, se desconoce la "relevancia de este factor".


¿Se puede obtener un virus de una superficie?


Si toca una superficie contaminada con un virus, incluido COVID-19, ¿eso significa que contraerá el virus? No necesariamente. Pero si no se lava las manos inmediatamente y luego se toca la boca, la nariz o los ojos, podría transmitir el virus.


Sin embargo, los CDC dicen que la contaminación de la superficie no se considera la forma más probable de contraer coronavirus. Sin un host, los virus comienzan a degradarse bastante rápido, por lo que lo que está en la superficie se vuelve cada vez menos potente.

El Dr. Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID), explicó durante el 13 de marzo de 2020, CNN / Facebook Global Coronavirus Town Hall que cuando se considera la viabilidad de un virus en varias sustancias, probablemente se mide en un par de horas.


Si bien recomienda limpiar las superficies, como los pomos de las puertas y las pantallas de los teléfonos celulares, cuando pueda, advirtió que no debe preocuparse por el dinero y el correo. Al final, a pesar de las diferencias en la viabilidad en las superficies entre patógenos, fómites y contextos, la recomendación número 1 para prevenir la propagación de virus es estándar.


Finalizamos este articulo recomendando una de las medidas contra la propagación más efectiva:


¡Lava tus manos!


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